La Bugatti Type 35 e l’esordio sfortunato

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La sportiva francese fece il suo debutto al Gran Premio di Lione 1924, gara ricca di problemi. Ma da lì spiccò il volo per diventare la vettura più vincente della sua epoca

Una pietra miliare per tutti i modelli Bugatti che sono seguiti, la Type 35 è il frutto di un design innovativo unito a dinamica, maneggevolezza e prestazioni senza pari. Nonostante queste qualità intrinseche, la carriera di quella che sarebbe diventata la vettura da corsa più titolata di tutti i tempi non ha avuto un grande inizio al Gran Premio di Lione-Givors nel 1924.

Ettore Bugatti – la cui visione e lo stile hanno contraddistinto ogni suo progetto – ha reso la sua Type 35 una vera vettura da corsa. Per piloti e spettatori, uno sguardo ammirato su questa creazione a otto cilindri splendidamente proporzionata bastava per capire che era l’incarnazione stessa della filosofia secondo cui forma e funzione si completano.

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Ma la “35” – che conquisterà più di 2500 tra vittorie e podi durante una carriera di oltre 10 anni – non ha sempre avuto una strada facile. I suoi esordi in competizione sono stati addirittura seminati di ostacoli. Nel 1924, cinque Type 35 furono iscritte al Gran Premio di Lione, una gara di 35 giri su un circuito stradale di 23,1 km, organizzata dall’Automobile Club de France. Una sesta – il prototipo originale – era stata tenuta come auto di riserva.

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Le sei automobili hanno percorso il tragitto da Molsheim a Lione senza incontrare alcuna difficoltà. Durante le prove, apportate alcune migliorie come l’installazione di protezioni per il radiatore, di un deflettore di fronte al pilota e di un termometro nel tappo del radiatore, nessun problema particolare era stato evidenziato. Quindi, una volta lanciata la gara, i piloti Jean Chassagne, Pierre de Vizcaya, Leonico Garnier, Ernest Friderich e Bartolomeo “Meo” Costantini erano lontani dall’immaginare le difficoltà che avrebbero incontrato.

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Il primo problema in pista non è venuto dalla Type 35 stessa, ma dai pneumatici speciali fabbricati per la biposto che si sono rivelati rapidamente problematici, con un guasto già al primo giro sulla vettura di Pierre de Vizcaya. Al terzo, la situazione è peggiorata per lui, quando un battistrada si è staccato dal fianco di uno pneumatico, primo atto della giornata difficile che si sarebbe svolta davanti ai 100.000 spettatori assiepati lungo il circuito.

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Seguono altri problemi, talvolta associati a sfortuna. Frammenti di battistrada che si erano staccati dagli pneumatici di Chassagne si incastrano nel sterzo, mentre Costantini – anche lui alle prese con problemi di raffreddamento dovuti a una perdita di tenuta nella giunzione saldata nel tubo di troppo pieno del radiatore – ha la brutta sorpresa di vedere una parte del battistrada avvolgersi intorno alla sua leva del cambio. La leva si deforma, tanto che Costantini non riesce più ad innestare la seconda e la quarta marcia, con il cambio danneggiato è costretto al ritiro. Ciò non gli impedisce di ottenere il giro più veloce del circuito, dimostrando così il suo coraggio, la sua determinazione e la sua abilità quanto le capacità della Type 35.

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Ma la sorte sembra accanirsi sulla squadra Bugatti. Diversi altri piloti devono ritirarsi durante il corso della gara, e Chassagne, il migliore della squadra, termina al settimo posto. Le indagini aperte dopo la gara hanno rivelato che i problemi riscontrati erano dovuti a difetti nella fabbricazione degli pneumatici. Non erano stati vulcanizzati correttamente, ovvero riscaldati per conferire al pneumatico finito le proprietà desiderate. Di conseguenza, non sono stati in grado di resistere alle sollecitazioni imposte dalla pista.

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Ettore Bugatti ovviamente non avrebbe mai voluto questo tipo di test, ma questi guasti hanno comunque dimostrato la solidità delle ruote leggere e innovative in alluminio fuso della Type 35. In un articolo intitolato “Lezioni del Gran Premio”, pubblicato dopo la gara di Lione, il magazine britannico The Motor ha notato che: “Contrariamente alle aspettative, le Bugatti non solo hanno resistito bene alla gara, ma non hanno mostrato alcun segno di usura causato dalla distanza percorsa sulle ruote dopo la rottura degli pneumatici.”

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Dopo aver modificato le caratteristiche degli pneumatici e cambiato fornitore, Ettore Bugatti ha scritto in una lettera di aver percorso 520 km da Strasburgo a Parigi a bordo di una Type 35 dotata dei nuovi pneumatici a una velocità media di quasi 100 km/h. Convinto della grande affidabilità della sua biposto e del successo che ne sarebbe seguito, ha poi dichiarato: “Dieci di queste automobili sono state costruite. Sono quasi tutte vendute a clienti. Alcune sono già state consegnate e rendono felici i loro proprietari. Hanno il loro posto sia in città che su qualsiasi circuito. Spero che la prossima volta potrò dimostrare più chiaramente la qualità della mia creazione.” Ciò che ha fatto al Gran Premio di San Sebastian: Costantini ha di nuovo realizzato il giro più veloce e ha conquistato il secondo posto. Una volta superate queste prime difficoltà, la Type 35 è rapidamente diventata una campionessa senza eguali.

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Oltre a essere vincente in pista, questo veicolo iconico è anche un successo commerciale. Le sue vittorie durante i fine settimana di gara permettono a Bugatti di vendere la Type 35 a clienti impressionati dai suoi exploit. Man mano che la sua leggenda cresce, subisce numerose migliorie che la rendono più potente, più agile e ancora più competitiva. Il palcoscenico era così pronto per quella che sarebbe diventata la vettura da corsa più vittoriosa di tutti i tempi.

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Nelle corse automobilistiche, il successo non si costruisce solo con l’azione, spesso nasce dalle prove dei primi fallimenti. Conoscendo il potenziale della Type 35, Ettore Bugatti ha adottato un approccio basato sulla leggerezza e l’agilità del suo veicolo, controcorrente rispetto a un’epoca in cui molti costruttori facevano correre automobili voluminose, poco maneggevoli e dotate di motori grossi. Nulla è perfetto fin dall’inizio, solo la consapevolezza e i progressi dopo un fallimento portano alla perfezione. È imparando la lezione del suo esordio, in quel giorno d’agosto 1924, che la Type 35 si è rivelata essere un’auto da corsa senza pari.

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