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Storia di Aston Martin nel motorsport fino agli anni ’50

Aston Martin DBR1 Le Mans

Sin dai primi giorni della sua esistenza, Aston Martin ha fatto dell’impegno nelle competizioni automobilistiche una parte intrinseca della sua identità. Fondato da Lionel Martin e Robert Bamford in una modesta officina londinese più di un secolo fa.

Nel tessuto della storia dell’automobilismo sportivo, pochi nomi risplendono con la stessa luminosità di Aston Martin. Questo marchio britannico, nato da un’idea visionaria nella Londra del 1913, ha saputo forgiare il proprio destino nelle curve ardenti delle piste di gara di tutto il mondo.

Il suo trionfo più glorioso risale al 1959, quando l’Aston Martin fu incoronata Campione del mondo di auto sportive. Quell’anno, la vittoria assoluta a Le Mans, il tempio sacro delle corse endurance, e la terza vittoria consecutiva alla 1.000 km del Nürburgring, resero l’Aston Martin un’icona leggendaria. Ma il suo cammino trionfale non inizia né finisce là.

Sin dai primi giorni della sua esistenza, Aston Martin ha fatto dell’impegno nelle competizioni automobilistiche una parte intrinseca della sua identità. Fondato da Lionel Martin e Robert Bamford in una modesta officina londinese più di un secolo fa, il marchio ha sempre guardato al mondo delle corse come ad un terreno fertile per dimostrare la propria maestria ingegneristica e la passione per la velocità.

Geoff Richardson su DP155RRA Spl a Snetterton nel 1957 (Autosport)
Geoff Richardson su DP155RRA Spl a Snetterton nel 1957 (foto Autosport)

Le vittorie di classe a Le Mans risalgono addirittura al 1931, con un palmares che si estende attraverso le epoche, culminando nella vittoria multiclasse che ha assicurato al marchio il Mondiale Costruttori GT nel Campionato di resistenza del 1959. Ogni trionfo ha contribuito a cementare l’Aston Martin come uno dei pilastri delle gare di endurance, un nome che risuona con rispetto e ammirazione in ogni angolo del mondo automobilistico.

Ma c’è di più nella storia di Aston Martin di quanto possa emergere dalle vittorie nei lunghi circuiti e dalle gare di resistenza. I Gran Premi d’Europa e le gesta nella Formula 1, sebbene meno celebrati, sono altrettanto significativi. Fin dagli albori dell’azienda, la sua presenza nelle corse automobilistiche di alto livello è stata un riflesso dell’anima battagliera e ambiziosa che anima il marchio.

Da quel lontano 1913, quando Lionel Martin e Robert Bamford hanno inciso il loro nome nella storia dell’automobilismo, fino ai giorni gloriosi di Le Mans e Nürburgring nel 1959, Aston Martin ha tracciato una strada fatta di sfide, trionfi e un’inesauribile passione per la velocità. E anche se le bandiere a scacchi si sono abbassate su molte di queste battaglie, lo spirito di Aston Martin continua a guidare il marchio lungo le curve tortuose del destino automobilistico, pronto a riaffermare la propria grandezza in ogni giro di pista.

Anni ’20: il sogno di Lionel Martin

Fin dai suoi primi giorni alla guida della neonata azienda di auto sportive, il cofondatore di Aston Martin, Lionel Martin, sognava di mettere il nome dell’azienda che aveva creato con il socio Robert Bamford nell’arena dei Gran Premi. Il nome Aston Martin si era affermato sulle corse in salita della Gran Bretagna e Lionel stesso ebbe notevoli successi al volante della sua auto, ma sapeva che i Gran Premi competitivi in ​​giro per l’Europa avrebbero portato la fama più ampia che desiderava per la sua azienda.

All’inizio dei “ruggenti anni ’20” quel sogno si trasformò in realtà quando Martin venne presentato a un giovane pilota da corsa, il conte Louis Zborowski. Questo favolosamente ricco figlio di un conte polacco e di un’ereditiera americana aveva un’insaziabile sete di velocità e una forte passione per gli sport motoristici.

Con una fortuna che con i soldi di oggi lo classificherebbe comodamente come un miliardario, Zborowski aveva ampie risorse a sua disposizione che, unite alla sua conoscenza dell’Aston Martin come pilota di alcune delle prime auto da corsa a ruote scoperte a valvole laterali del marchio, gli diedero il fiducia nel commissionare non una ma due auto da corsa all’azienda.

Lavorando con Lionel Martin e il suo team hanno messo a punto un piano per costruire due auto per competere nell’evento TT (Tourist Trophy) dell’Isola di Man del 1922. Zborowski fornì circa 10.000 sterline per il progetto – una piccola fortuna all’epoca – e il denaro fu destinato non solo alle auto ma anche alla creazione di un motore da corsa a quattro cilindri con doppia camma in testa e 16 valvole completamente nuovo.

La prima vettura da Gran Premio Aston Martin, dotata di questa unità da 1.486 cc, erogava circa 55 CV a 4.200 giri al minuto. L’auto pesava 750 kg, aveva una velocità massima di 85 miglia orarie ed era dotata di due sedili, uno sfalsato, come da regolamento del Gran Premio dell’epoca, per ospitare il meccanico di guida che era un membro essenziale della squadra anche perché parte il suo compito era pressurizzare il serbatoio del carburante tramite una pompa a mano.

Incredibilmente, almeno per gli standard odierni, l’auto veniva guidata su strada fino alle gare a cui gareggiava. Come sempre con l’Aston Martin, il motore stesso ha una storia alle spalle. Mentre i motori da corsa a 16 valvole erano stati sviluppati con successo per alcuni anni nel 1922 – Peugeot, Bugatti e ALFA avevano tutte sviluppato unità a 16 valvole di grande capacità per le corse e le attività di record di velocità – si ritiene che la genesi del propulsore Aston Martin sia considerevolmente più colorato.

L’amico intimo e compagno di corsa del conte Zborowski, Clive Gallop, conosceva l’ingegnere Peugeot Marcel Gremillion. Il talentuoso francese era stato allievo del grande progettista di motori Ernest Henry, ora al Ballot. Gremillion convinse Henry a fornirgli i dettagli del motore Ballot da 3,0 litri. Henry non fece altro che strappare a metà i suoi disegni che Gremillion poi adattò nella metà inferiore Bamford & Martin a camma singola, 16 valvole, in cambio di quello che fu descritto come un sostanzioso sacco di monete d’oro!

Così, con un progetto diviso in due, il motore da 3,0 litri progettato da Henry divenne il motore Bamford & Martin a camma singola, 16 valvole, 1,5. Debutto nel Gran Premio Mentre i telai TT1 e TT2 dovevano gareggiare nel Tourist Trophy del 22 giugno 1922, il tempo era contro la squadra e non è stato possibile prepararli. Si decise invece di far debuttare le vetture al Gran Premio di Francia con motore 2.0 litri il 15 luglio a Strasburgo, segnando così il debutto dell’Aston Martin nelle competizioni di Gran Premio.

Zborowski era al timone del TT1, con Len Martin (nessuna parentela) come suo meccanico, mentre Clive Gallop pilotava il TT2 assistito dal meccanico HJ Bentley (anche lui nessuna parentela). Forse inevitabilmente a causa della mancanza di potenza dovuta alla capacità del motore inferiore a quella richiesta per la gara, oltre allo sviluppo affrettato e alla necessità regolamentata di trasportare zavorra, entrambe le vetture si ritirarono per problemi al motore. Ma l’esperienza è stata sufficientemente esaltante da consentire al nascente team, con sede ad Abingdon Road, Kensington, di continuare l’avventura del Gran Premio.

Costruite inizialmente in fretta, le vetture del TT furono sviluppate nel tempo e nei mesi e negli anni successivi ottennero diversi podi tra cui un secondo posto al Grand Prix de Penya Rhin del 1922, andato in scena sul circuito di Villafranca. La squadra ripeté il risultato nello stesso evento l’anno successivo; e arrivò terzo al Gran Premio di Boulogne, sempre nel 1923.

La morte prematura di Zborowski nel 1924, quasi inevitabilmente al volante di un’auto da corsa, segnò l’inizio della fine della prima incursione dell’Aston Martin negli sport motoristici di alto livello e, nonostante molte apparizioni di corsari di successo, sarebbero passati altri 20 anni prima che il marchio ha fatto un’altra seria impressione nei Gran Premi.

Aston Martin 893 SCH GP 1930
Aston Martin 893 SCH GP 1930

Anni ’40: Jock Horsfall in Belgio

Anche se tecnicamente non è un evento di altissimo livello, il Gran Premio di auto sportive del Belgio del 1946 è degno di nota nel contesto delle ambizioni agonistiche dell’Aston Martin. Gli sport motoristici del primo dopoguerra in tutta Europa erano un affare in qualche modo organico rispetto agli standard odierni di tecnologia all’avanguardia e sviluppo incessante. Molte delle auto in competizione per il successo a meno di un anno dalla fine della Seconda Guerra Mondiale non erano, ovviamente, del tutto nuove.

I piloti Aston Martin “Speed Model” dell’anteguerra erano ancora competitivi, quindi non fu uno shock vedere un’ormai famosa auto sportiva Aston Martin da 2,0 litri del 1936 competere nel Gran Premio di auto sportive del 1946 Automobile de Belgique, che ebbe luogo il 16 giugno presso il percorso stradale temporaneo adiacente al Bois De La Cambre, Bruxelles.

Al volante di questo evento c’era uno dei personaggi più pittoreschi mai associati al marchio: St John Ratcliffe Stewart Horsfall – o ‘Jock’ come era ampiamente conosciuto.

Nato da una famiglia benestante e con sei figli maschi, Jock si avvicinò presto al mondo automobilistico e acquistò la sua prima Aston Martin nel 1934, a soli 24 anni. Agente di cambio di successo, Horsfall divenne rapidamente parte della “famiglia” Aston Martin e ha aiutato il marchio in modo significativo con lo sviluppo e i test.

Durante la guerra prestò servizio con l’MI5 e tra i suoi vari compiti c’era quello di guidare ufficiali e agenti dell’MI5, agenti doppi e spie nemiche catturate da un luogo all’altro, molto velocemente. Ciò era tanto più notevole in quanto Horsfall era astigmatico e gravemente miope, ma era contrario a indossare occhiali per correggere la sua vista.

È stato anche coinvolto nei test di sicurezza dei siti navali e degli aeroporti ed era a conoscenza di una buona quantità di informazioni altamente riservate. Certamente, la sua attività “segreta” più famosa è stata il ruolo di autista nell’Operazione Mincemeat – un riuscito inganno delle forze delle potenze dell’Asse per mascherare l’invasione alleata della Sicilia nel 1943.

È interessante notare che si ritiene che questa operazione segreta sia stata ispirata da un promemoria che descrive in dettaglio le tattiche di inganno del nemico scritto nel 1939 dal contrammiraglio John Godfrey, direttore della divisione di intelligence della Royal Navy, e dal suo assistente personale, un tenente comandante Ian Fleming.

Nell’evento del Gran Premio di auto sportive belga del dopoguerra, il veicolo di Jock arrivò alla bandiera a scacchi davanti a un gruppo di concorrenti di Frazer Nash, BMW e Alvis. Una vittoria notevole per una macchina “vintage”.

L’auto da corsa era alimentata da un motore a camme in testa a quattro cilindri da 1.950 cc che produceva circa 125 CV e pesava circa 800 kg. Con una carrozzeria aperta in stile “Ulster”, due sedili e ali separate, poteva raggiungere le 190 km/h.

Ma forse anche la vittoria in Belgio non è stata il coronamento di Horsfall. Ciò avvenne tre anni dopo, quando arrivò secondo di classe e quarto assoluto nella 24 Ore di Spa del 1949 come corsaro al volante di un’Aston Martin Speed ​​Model. Ciò che rende questo risultato così straordinario è che mentre aveva a disposizione Paul Frère come copilota, Horsfall scelse di guidare l’auto per tutte le 24 ore da solo.

Purtroppo, Horsfall rimase ucciso poco più di quattro settimane dopo in un incidente di gara durante la gara del BRDC Trophy del 1949, organizzata a Silverstone nel Regno Unito. La sua posizione tra i proprietari e gli appassionati di Aston Martin può essere misurata, però, anche dal fatto che l’Aston Martin Owners’ Club organizza una gara annuale in sua memoria: il St. John Horsfall Memorial Trophy.

Aston Martin DBR4 1959
Aston Martin DBR4 1959

Anni ’50: Aston Martin in F1

Gli anni ’50 furono un periodo entusiasmante per Aston Martin. Il proprietario dell’azienda Sir David Brown, che aveva acquisito l’azienda nel 1947 prima di aggiungere il marchio Lagonda più tardi nello stesso anno, creava costantemente auto sportive britanniche dallo stile raffinato di crescente appeal.

Sir David riconobbe l’importanza degli sport motoristici per il successo commerciale del marchio e, nel 1955, elaborò un piano audace per creare auto che avrebbero affrontato la migliore concorrenza sia nel Campionato mondiale di auto sportive che nell’ancora relativamente nuovo Campionato del mondo di Formula 1.

I libri di storia si concentrano sui famosi successi della DBR1 vincitrice di Le Mans e della DB3S che l’ha preceduta, ma l’avventura iniziale nelle monoposto, la DP155, potrebbe essere vista come un prezioso esercizio di apprendimento per il marchio, e fu il precursore di le auto da Gran Premio della fine degli anni ’50. Accanto a questo progetto, Sir David iniziò a lavorare su un nuovo motore e su un nuovo design per l’auto stradale che sarebbe diventata la DB4.

Fu così che nacque l’Aston Martin DBR4. Testata già nel 1957, fu solo nel 1959 che la vettura fece il suo debutto in competizione al BRDC International Trophy, corso secondo le regole della Formula 1, a Silverstone nel maggio di quell’anno.

In gara c’erano due vetture e la vettura n. 1, guidata dal vincitore della 24 Ore di Le Mans Roy Salvadori, arrivò con un degno secondo posto dietro a Jack Brabham su una Cooper-Climax T51. Alimentata da un motore RB 250 a sei cilindri da 2.493 cc, a carter secco, dallo stesso design di base del motore dell’auto sportiva DBR1, la DBR4/250 era una monoposto spaceframe da 256 CV che pesava 575 kg.

Nonostante fosse guidata da alcune delle star dell’epoca, tra cui Salvadori e Carroll Shelby, la DBR4 con motore anteriore non era al passo con la nuova concorrenza a motore centrale e non riuscì a rispecchiare in Formula 1 ciò che la sua cugina DBR1 aveva notoriamente ottenuto in l’arena delle auto sportive. Dopo un debutto deludente per il suo successore, la DBR5, l’Aston Martin si ritirò dal motorsport per monoposto di massimo livello nel 1960.